Project MARCH

De kunst van het lopen met robotbenen

In de zoektocht naar een goed werkend exoskelet zijn de eerste stappen het moeilijkst. Met Project MARCH gaan Delftse studenten de uitdaging aan.

Het verhaal

Van oudsher geldt het als de moeder alle wonderen: dat de verlamden weer kunnen lopen. Maar op de TU Delft zijn ze het wachten op goddelijke interventie beu. Onder de noemer Project MARCH worden sinds 2015 de gevouwen handjes verruild voor handjes uit de mouwen. Ieder jaar zet een team van studenten haar studie op pauze om keihard te bouwen aan een werkend exoskelet; een robotisch harnas, waarmee mensen met een dwarslaesie weer kunnen staan en lopen.

Sinds Project MARCH IV (2018-2019, vierde jaar, vierde team) is T-Mobile bij dit bijzondere project betrokken. Tot nu toe is er vooral samenwerking op het gebied van communicatie en publiciteit. Vanaf mei ontstaat ruimte om na te denken over mogelijke innovaties in het exoskelet zelf. Smart Glass, 5G connectiviteit? Lees dit spannende avontuur hier en misschien heb jij wel een briljant idee. FutureLab baby, we’re jamming together here.

Updates

Execute experiments

Team 2019-2020 (Project MARCH V) en de ruimte voor experiment.

Ook in het nieuwe projectjaar is FutureLab partner. Dit jaar is de Cybathlon al heel vroeg, zodat er daarna ruimte ontstaat voor innovatie. Wij hebben wel een paar wilde ideeën.

Het vijfde team van Project MARCH heeft een dubbele uitdaging. In plaats van in september is de Cybathlon dit jaar al in mei. Daar komt bij dat het dit jaar niet de Cybathlon Experience is, maar de vierjaarlijkse ‘échte’ Cybathlon. In plaats van 1 of 2 tegenstanders, zijn er nu 17, waaronder teams van commerciële bedrijven en teams van professoren.

Team 2019-2020 besluit daarom tot een trendbreuk. In plaats van met schone lei te beginnen, bouwen ze door op het exoskelet van MARCH IV. Daar innoveren ze natuurlijk nog wel even lustig op los. Zo bedenkt het team een nieuwe fixture (hoe het skelet aan de benen vast zit), een nieuw veiligheidssysteem, een Printer Circuit Board wat een reeks hinderlijke kabels vervangt en een nieuw design van de kunststof botten en gewrichten.

Op het moment van schrijven (eind januari 2020) is het oefenen begonnen. De piloot is Sjaan Quirijns, net als tijdens MARCH III en IV.

Na de Cybathlon in mei blijft de projectgroep tot eind september actief. Door de vroege planning dit jaar ontstaat een unieke periode met ruimte voor experiment. Op 31 januari schoof FutureLab aan tijdens een lunchbijeenkomst en lanceerde vast wat wilde ideeën.

Zo is er het idee van besturing via smart glass. Op dit moment heeft de piloot van het exoskelet nog krukken nodig, voor evenwicht. Op het handvat van de krukken zit de bediening voor het exoskelet. Het gedroomde exoskelet is zo stabiel dat krukken überhaupt niet nodig zijn. Vraag is waar de bediening dan is verstopt. Een optie is om dat via een bril met smart glass te laten verlopen.

Voor volgende jaren is er misschien ruimte om het exoskelet te voorzien van 5G. Nu zit het brein van het exoskelet in het exoskelet zelf, wat zorgt voor bulk en massa. Met 5G zou het brein in de cloud kunnen zitten. Bijkomend voordeel is dat exoskeletten met elkaar in verbinding staan en van elkaar kunnen leren.

Met andere woorden: de toekomst zit bomvol wilde ideeën en staat op het punt aan te vangen. Benieuwd? Behoefte bij te dragen, op wat voor manier dan ook? Mail, laat je mail achter of kom op eigen houtje terug voor updates. Bedankt voor je aandacht!

Lay foundation

Team 2018-2019 (Project MARCH IV) en FutureLab slaan handen ineen

In het vierde jaar van Project MARCH wordt FutureLab een partner. Er is vooral samenwerking op het gebied van publiciteit.

Toen na de zomer van 2018 het vierde team aantrad – Project MARCH IV – werd FutureLab een van de partners. De samenwerking vond vooral een uitlaatklep op het terrein van de communicatie en publiciteit. Nimble Creatives, in die tijd het in-house videoproductiebedrijf van T-Mobile en nu zelfstandig, helpt Project MARCH met strategie én inhoud. Branding, strakke visualisaties, handige templates voor uitingen – op het brede spectrum aan publiciteit komen mooie dingen tot stand. In de zijlijn opent FutureLab haar deuren naar het netwerk van T-Mobile.

Ondertussen kriebelt het ook aan technische kant. Het exoskelet zit bomvol uitdagingen waar ambachtslieden binnen T-Mobile graag over meedenken. Voor die meer technische samenwerking is alleen niet zoveel ruimte. Ieder jaar is het weer een race tegen de klok om klaar te zijn voor de Cybathlon of Cybathlon Experience. Maanden voor de wedstrijd moet er al een pak liggen waarmee de piloot kan oefenen, wekelijks 2 tot 3 keer. De druk staat vanaf dag 1 flink op de ketel. Dat is een beetje anders in het volgende jaar, het jaar van Project MARCH V.

Immersion

Ontstaan en doel van Project MARCH

De bionische mens komt eraan, maar de ontwikkeling staat nog in haar kinderschoenen. Een team van Delfts Finest ontwikkelt mee en gaat voor goud op de vierjaarlijkse Cybathlon.

Project MARCH I ziet het licht in 2015. Een team van ruim 20 Delftse studenten stort zich een jaar lang op het ontwikkelen van een werkend en gebruiksvriendelijk exoskelet voor mensen met een dwarslaesie. Aan het einde van het jaar wacht er een wedstrijd: de vierjaarlijkse Cybathlon. De Cybathlon is een internationale olympiade voor mindervalide mensen bij wie de beperking wordt opgeheven door een technologische ontwikkeling. De ‘Bionische Spelen’. De Cybathlon is iedere vier jaar. In de tussenliggende jaren is er de Cybathlon Experience, een kleinschaliger spin-off.

Een van de disciplines is de Powered Exoskeleton Race. In maximaal tien minuten moeten de deelnemers – piloten genoemd – met behulp van een exoskelet een parcours met zes hindernissen afleggen. Alleen piloten met volledig verlamde benen mogen meedoen.

Op allerlei plekken in de wereld wordt al jaren gewerkt aan een goed werkend exoskelet. De benen van de piloot worden vastgezet in een bewegend harnas. In het pak zijn allemaal motoren verwerkt die door een computer worden gecontroleerd. De piloot stuurt de bewegingen aan. Het idee is relatief eenvoudig, de uitwerking des te lastiger.

Daar laat Project MARCH zich niet door kisten, verre van. Ieder jaar zetten de studenten cruciale stappen om bij die toekomst uit te komen. Wat gisteren onmogelijk was, gebeurt vandaag.